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免疫細胞與癌症

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免疫系統消滅外來病原的特性,在過去廣泛的被應用在傳染病的預防,近期的研究更發現,免疫細胞不僅與癌症的發生有著密切關連性,透過「免疫監視(immune surveillance)」的機制,免疫細胞還具有消滅體內癌細胞的能力。所謂的癌細胞是指失去正常機制調控而不斷增生或因死亡機制發生突變導致生長不受控制的細胞,這些不受控制的癌細胞或腫瘤細胞會破壞或壓迫周圍的正常組織,甚至產生遠端轉移,形成我們熟知的癌症。

1970年Burnet提出了免疫監視機制,發現在特異性免疫中扮演重要角色的T細胞,可以在異常生長細胞或是腫瘤細胞大量繁殖前便加以消滅、清除。藉由這種免疫功能的持續監控,能在細胞發生病變的早期便加以清除,防止癌細胞擴張。但是癌細胞也相當的聰明,可以透過改變表面抗原或分泌相關抑制因子來干擾免疫細胞辨識癌細胞的能力,以逃避免疫細胞的監控。一旦癌細胞脫離免疫細胞的監控,癌細胞就會迅速的擴張,快速增生的癌細胞更具有抑制患者免疫系統的功能,加速癌腫瘤的發展。

免疫系統衰退是造成許多疾病發生的主因,癌細胞逃離免疫監控的機率也跟著大增。然而隨著年齡的增長,免疫系統也會逐漸退化,這也是為什麼癌症、傳染病及慢性疾病大多伴隨著老化而來。在免疫細胞療法技術成熟的今日,如果能預先儲存健康的免疫細胞,在日後有需要時加以應用,不但可以實踐疾病預防的概念,更能提升預防醫學的價值。

免疫細胞如何攻擊癌細胞?

健康人體內的細胞日夜不停地進行新陳代謝,每天約可形成100萬億個新細胞,其中可能會產生少數的壞細胞。這些「不良分子」如果不予以消滅,就有可能發展為人類的大敵—癌細胞。

免疫系統發現癌細胞後,T細胞(免疫細胞的一種)首先主動攻擊,牢牢地黏住癌細胞,並在癌細胞膜上打洞,使癌細胞內部的鉀離子大量流出,T細胞再將鈉、鈣離子及水分大量注入,導致癌細胞失去滲透平衡,很快就破裂壞死。只要8分鐘,T細胞就可以殺死1個癌細胞,而1個T細胞可消滅上千個癌細胞。


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